Skier à Hokkaido, une expérience à ne pas manquer

Cela fait 46 ans que Paquito Fernandez Ochoa a remporté la première et unique médaille d’or aux Jeux olympiques d’hiver pour l’Espagne à Sapporo. Sapporo est la capitale de l’île d’Hokkaido, l’île la plus septentrionale de l’archipel japonais et la deuxième plus grande île du pays, qui compte plus de cinq millions d’habitants. C’est la région la plus peuplée du pays.

Cette année-là, de nombreux Espagnols ont appris que le ski était pratiqué au Japon, mais ils l’ont vite oublié. Récemment, cependant, on a constaté un regain d’intérêt pour le « Japow » ou neige poudreuse au Japon, en raison de l’inauguration d’un vol direct de Madrid à Tokyo. Les tarifs bas, en hiver, des différentes compagnies qui desservent des villes comme Barcelone ou Bilbao, qui, avec Madrid, est la ville d’où viennent la plupart des skieurs espagnols -pour 700 euros vous pouvez vous rendre à l’aéroport de Sapporo- et la parité favorable de l’euro -et le long processus de déflation de l’économie japonaise qui a rendu le pays -à l’exception de la capitale- moins cher que l’Espagne.

Voyager à Hokkaido

Le voyage à Hokkaido est long, environ vingt-quatre heures, et extrêmement froid bien qu’il ne soit que sur le 43ème parallèle, le même que celui de Bilbao. Les stations, il y en a des dizaines sur l’île, sont petites et avec quelques ascenseurs primitifs. Et pourtant, des passionnés du monde entier viennent volontiers pallier ces inconvénients pour profiter d’une neige vierge en quantité illimitée – plus de quinze mètres par an en moyenne – d’une qualité inconnue dans le reste du monde.

Ce ne sont pas des endroits pour les familles ou pour les skieurs sur les pistes. Il est nécessaire de s’équiper de « arba », pelle et sonde à cause des risques d’avalanches et de peaux de phoque et crampons pour le ski de randonnée. Il est plus que conseillé d’utiliser les services d’un guide, car il n’y a parfois pas de visibilité. Les pentes ressemblent plus à celles des Américains, une montagne et des descentes différentes, qu’à celles des Européens où l’on peut aller dans plusieurs vallées. Il est préférable de louer les skis sur place. Ils sont larges et d’une qualité surprenante et sont utilisés pour la piste, la traversée et la descente en neige vierge.

La grande station de Hokkaido est Niseko, une sorte de Marbella du Nord ; du moins en comparaison avec les autres, un ensemble de quatre petits villages, chacun avec sa propre montagne, intercommuniqués. De nombreuses familles japonaises viennent ici pour skier sur les pistes. Comme d’autres, elle propose du ski nocturne, jusqu’à 20h30, et est donc ouverte douze heures par jour. Les laissez-passer coûtent entre 40 et 50 euros.

Comment rejoindre les stations à Hokkaido ?

Pour atteindre l’une des stations, il n’est pas nécessaire de passer par des cols de montagne, car ils sont situés à quelques mètres au-dessus du niveau de la mer. Les sommets sont bas, par rapport à d’autres destinations de neige, entre 1200 et 1700 mètres, avec quelques exceptions comme le Mont Asahi de 2290, le plus haut de l’île, où se trouve la station d’Asaidake, d’où l’on peut grimper avec des peaux de phoque jusqu’au volcan. A quelques kilomètres de là, se trouve Takashidake, dans le parc national de Daistsuma, d’où l’on monte en gondole jusqu’au sommet du volcan, puis on poursuit le voyage pendant une demi-heure jusqu’aux fumerolles qui montrent que les entrailles de la terre sont encore vivantes. Le ski sur les volcans est une expérience unique. Dans ces deux endroits, comme dans tant d’autres, il existe des hôtels Ryokan japonais traditionnels qui offrent un hébergement simple et exquis, et qui disposent de « Onsen », des bains de sources chaudes locales et communautaires.

Furano et Tomasu sont réputés pour leurs incroyables sentiers hors route à travers les forêts de bouleaux, tandis que Tomamu nous montre que chaque pays résout ses problèmes environnementaux de manière différente, avec quatre tours incongrues de 40 étages chacune, qui consomment moins d’espace que le nombre équivalent d’appartements dans des immeubles bas.

Les skieurs étrangers ont déjà découvert Hokkaido. Fin février et début mars, au début de la nouvelle année, les Chinois préfèrent généralement les pistes car ils ne skient que depuis quelques années et voyagent en famille. En janvier, les Australiens et les Néo-Zélandais, qui profitent de leurs vacances d’été, sont surpeuplés et tout au long de l’hiver européen, ils partent à la recherche de nouvelles expériences blanches.

Comme les possibilités de descentes sont immenses, la chose normale, en dehors des pistes, est de pouvoir skier avec son groupe sans avoir à se battre pour l’espace avec d’autres skieurs, avec une sensation de silence absolu. Les remontées mécaniques n’ont que de courtes files d’attente en début de journée, vous pouvez donc skier jusqu’à épuisement.

Sauf à Nisake, il n’y a pas de vie nocturne, mais dans tous les villages, on trouve des restaurants de cuisine locale d’une qualité exceptionnelle pour déguster les poissons et fruits de mer des eaux froides qui entourent l’île en sushi, sahimi, sabu- sabu ou grillade accompagnés de légumes et de riz, les savoureuses bières locales Sapporo et Asahi et du saké, à bon prix. À midi, il est facile de trouver au pied des gares des endroits qui proposent le « Ramen », la soupe aux nouilles grasses et aux légumes, au poulet ou au poisson pour environ huit euros.

Comme le dirait le guide Michelin : le détour en vaut la peine.